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A corrida em busca da vida em Marte

Texto de Monica Grady, professora de Ciências Espaciais da Open University (OU).


O rover Perserverance, da NASA, imaginado em Marte | Ilustração: NASA/JPL-Caltech

Os primeiros meses de 2021 serão movimentados em Marte. Em sucessão, três naves espaciais chegarão ao planeta, juntando-se a cerca de uma dúzia de veículos de que já circulam Marte.


Duas das naves espaciais foram lançadas nas duas últimas semanas pelos recém-chegados à exploração marciana: a Al-Amal, dos Emirados Árabes Unidos (que significa Esperança) e a Tianwen-1, da China (que significa Pergunta para o Céu).


O terceira nave será a da missão Mars 2020 da NASA, contendo o rover Perseverance (Perseverança) , que decolou hoje com sucesso da Flórida. Embora este jipe-robô vá ser apenas um de muitos no planeta vermelho, é a nossa melhor aposta para encontrar vida lá por enquanto.


A agitação repentina de atividade é resultado da dinâmica planetária: a cada dois anos, as órbitas da Terra e de Marte se alinham, de modo que os dois corpos estão mais próximos um do outro.


Isso resulta num menor tempo de trânsito interplanetário, de pouco mais de seis meses. A próxima janela de lançamento não acontecerá até 2022 - quando se espera que a nave da missão ExoMars 2022 da Agência Espacial Europeia (ESA) se junte à multidão.


Existe (ou havia) vida em Marte?


É legítimo questionar por que continuamos enviando foguetes para Marte. Certamente adquirimos imagens suficientes da superfície do planeta e de suas paisagens para saber que a água costumava estar lá, mas agora desapareceu.


É verdade - mas ainda existem mistérios a serem resolvidos: quando a água desapareceu e porquê? E, claro, a maior questão de todas: existe (ou havia) vida em Marte?


As três missões têm objetivos diferentes: a missão Al-Amal orbitará o planeta por pelo menos dois anos terrestres (um ano marciano), adquirindo dados sobre o clima de Marte - assim como os satélites meteorológicos que orbitam a Terra.


A nave Tianwen-1 orbitará Marte e está carregando um rover que cairá de paraquedas na superfície da planície Utopia Planitia, onde analisará o solo e fará imagens da superfície.


Lançamento do foguete Atlas 5 com o Perserverance em Cabo Canaveral | Foto: Joel Kowsky/NASA

O rover Perseverance chegará quase ao mesmo tempo - mas a alguns milhares de quilômetros de distância, na Cratera Jezero . Ele será depositado na superfície pela tecnologia sky-crane, o mesmo método que deu tão certo com o jipe-robô Curiosity em 2012.


O Perseverance carrega um conjunto completo de instrumentos científicos que medem todas as coisas usuais que são medidas em Marte: a química e a mineralogia das rochas e do solo, sua quantidade e tipo ou o material orgânico presente na superfície e logo abaixo da superfície, e assim por diante.


Mas existem duas outras características da missão que a tornam única. Primeiro de tudo é o helicóptero/drone - chamado Ingenuity - que será liberado pelo rover. O Ingenuity se afastará do Perseverance voando, circulará pela área e pousará separado dele.


Não é certo qual será o alcance do drone - embora o vôo deva durar apenas alguns minutos e o Ingenuity deva aterrar apenas a alguns metros do Perserverance.


Teste de voo


A idéia por trás do voo é testar o conceito de voo atmosférico em Marte. No futuro, prevê-se, os drones poderão voar por muito mais tempo e por distâncias maiores. Isso pode ajudar a guiar os rovers, identificando os recursos que vale a pena investigar e os perigos a evitar.


A segunda característica exclusiva é um sistema de perfuração e armazenamento em cache. O Perseverance é o primeiro rover a ter a capacidade de perfurar o centro de algo, cerca de dez centímetros de comprimento e um centímetro de diâmetro, e extraí-lo intacto do furo.


O rover coletará amostras de diversos tipos de rochas, enquanto atravessa o chão da cratera.


As amostras retiradas pela broca serão deixadas em uma pequena pilha - um cache - para coleta, possivelmente no início de 2027, e transporte subsequente de volta à Terra (o tempo estimado de chegada ainda não é conhecido, mas talvez por volta de 2032).


Retorno das amostras


Por que é tão importante trazer amostras de volta de Marte? Os instrumentos transportados pelo Perseverance serão capazes de realizar análises químicas bastante sofisticadas das rochas e do solo.


Mas, embora os instrumentos e as medidas sejam uma tremenda conquista, eles não têm toda a gama de equipamentos que empregamos na Terra para extrair cada gota de informação de uma rocha.


Testes para verificar se há compostos orgânicos - e se eles podem ter uma origem biológica - exigem uma cadeia de análises diferentes, que são muito elaboradas e complexas demais para serem realizadas em Marte.


Ácidos de ebulição, enxaguamentos com álcool, adição de produtos químicos, subtração de sólidos - essas são etapas na química necessária para extrair e separar moléculas orgânicas de seus hospedeiros rochosos. Isso simplesmente não pode (ainda) ser feito em Marte.


As rochas serão pesadas e medidas praticamente grão a grão e analisadas, em alguns casos até os átomos individuais dos quais o material é composto.


Como deve ser no futuro a perfuração do solo de Marte para coleta de amostras | Ilustração: NASA/JPL-Caltech

Isso será um esforço internacional - já existe um painel multinacional (chamado MSPG-2) que elaborará os requisitos para os primeiros conjuntos de análises e estabelecerá como as amostras serão armazenadas, selecionadas e depois distribuídas para a comunidade científica em geral.


Há outro conjunto de razões para trazer amostras de volta de Marte - o futuro da exploração humana de Marte. Se enviarmos humanos para Marte, teremos que saber trazê-los de volta.


Não trouxemos nada de volta diretamente de outro corpo planetário desde que os astronautas da Apollo 17 deixaram a Lua em dezembro de 1972. Sim, capturamos bits de um cometa e um asteróide e os devolvemos à Terra - mas essas missões não pousaram, coletaram e retornaram.


Estamos investigando Marte há muito tempo: há mais de 150 anos por telescópio, 50 anos em órbita e 20 anos em rovers. Faltam apenas 12 anos para que possamos analisar Marte em nossos próprios laboratórios.


Que o Perserverance consiga fazer essas coisas é um presente da humanidade. Esperamos que o rover esteja à altura de seu nome.


Esse artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


Veja mais: A incrível viagem do rover Perseverance a Marte


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