• Sandra Carvalho

Castores dão lições sobre secas e enchentes

Engenheiros da natureza, eles mostram como enfrentar a mudança de clima.


Castor
Castor: muito mais eficientes em barragens do que os humanos | Foto: cc Pat Gaines/Flickr

Não é por acaso que tanto o Instituto de Tecnologia de Massachusetts (#MIT) quanto o Instituto de Tecnologia da Califórnia (#Caltech) adotaram o castor (Castor canadensis ) como mascote.


Engenheiros renomados, os castores parecem capazes de fazer barreiras em qualquer córrego, construindo estruturas com troncos e lama que podem inundar grandes áreas.


Como as mudanças climáticas causam tempestades extremas em algumas áreas e secas intensas em outras, os cientistas estão descobrindo que as intervenções naturais em pequena escala dos castores são valiosas.


Em áreas secas, lagoas de castores restauram a umidade do solo; em zonas úmidas, suas barragens e lagoas podem ajudam a retardar as enchentes.


Esses serviços ecológicos são tão úteis que estão usando castores nos EUA e no Reino Unido para ajudar a restaurar os ecossistemas e torná-los mais resilientes às mudanças climáticas.


Os cientistas estimam que centenas de milhões de castores já represaram cursos de água em todo o Hemisfério Norte.


Os castores foram caçados quase até a extinção por sua pele nos séculos 18 e 19 na Europa e na América do Norte, mas estão voltando hoje em muitas áreas.


Como geocientista especializada em recursos hídricos, acho importante entender como os castores podem ser úteis nos lugares certos e encontrar maneiras de os humanos coexistirem com eles em áreas desenvolvidas.


Como os castores alteram as paisagens


Os castores represam riachos para criar lagoas, onde podem construir suas cabanas em forma de cúpula na água, mantendo os predadores à distância. Quando eles criam uma lagoa, muitos outros efeitos se seguem.


Árvores recém-inundadas morrem, mas permanecem de pé, e ali os pássaros constroem seus ninhos. Os riachos desviados criam complicados canais entrelaçados de água lenta, emaranhados com troncos e plantas que fornecem esconderijos para os peixes.


A complexidade confusa por trás de uma barragem de castores cria muitos tipos diferentes de habitats para criaturas como peixes, pássaros, sapos e insetos.


Pântano
Pântano criado por castores em Amherst, Massachusetts, segura água de inundações e é habitat de vários animais | Foto: cc Christine Hatch

Barragens humanas muitas vezes bloqueiam a passagem de peixes a montante e a jusante, mesmo quando as barragens incluem escadas de peixes.


Mas estudos mostraram que os peixes não têm problemas para migrar rio acima passando por barragens de castores.


Uma razão pode ser que os peixes podem descansar em piscinas lentas e complexos de lagoas frias depois de navegar pelas partes mais altas das barragens dos castores.


A água lenta atrás das barragens deles é muito eficaz na captura de sedimentos, que caem no fundo da lagoa.


Estudos medindo o carbono orgânico total em prados de castores ativos e abandonados sugerem que, antes de 1800, lagoas de castores ativos e lagoas abandonadas em toda a América do Norte armazenavam grandes quantidades de carbono em sedimentos presos atrás delas.


Essa descoberta é relevante hoje, pois os cientistas procuram maneiras de aumentar o armazenamento de carbono em florestas e outros ecossistemas naturais.


Os castores podem persistir em um local por décadas se não forem ameaçados por ursos, pumas ou humanos, mas seguirão em frente se a comida acabar perto de sua lagoa.


Quando as barragens de castores abandonadas falham, as lagoas drenam e gradualmente se tornam prados com gramados à medida que as plantas da terra circundante as semeiam.


Prados secos podem servir como planícies de inundação para rios próximos, permitindo que as águas se espalhem e forneçam forragem e áreas de desova para peixes durante os fluxos altos.


Os prados de várzea são habitats valiosos para aves que fazem ninhos no solo e outras espécies que dependem do rio.


O valor de desacelerar o fluxo


À medida que os assentamentos humanos se expandem, as pessoas muitas vezes desejam fazer uso de cada acre. Isso normalmente significa que elas querem terra sólida e seca o suficiente para cultivar ou vias navegáveis ​​em que possam navegar de barco.


Para criar essas condições, os humanos removem toras flutuantes de córregos e instalam drenos para retirar água de campos e estradas da forma mais rápida e eficiente possível.


Mas cobrir cada vez mais superfície terrestre com barreiras que não absorvem água, como pavimentos e telhados, significa que a água flui para rios e córregos mais rapidamente.


As chuvas de uma tempestade média podem produzir um fluxo fluvial intenso que erode as margens e leitos dos cursos d'água.


E como as mudanças climáticas alimentam tempestades mais intensas em muitos lugares, elas amplificarão esse impacto destrutivo.


Alguns desenvolvedores limitam esse tipo de fluxo prejudicial usando princípios de engenharia baseados na natureza, como fazer a água passar por condições que simulam uma lagoa para interceptar o fluxo e retardá-lo; espalhar os fluxos mais amplamente para reduzir a velocidade da água; e projetar valas, ou pontos mais profundos, que permitem que a água afunde no solo.


Os pântanos de castores fazem todas essas coisas, só que melhor. Pesquisas no Reino Unido documentaram que a atividade dos castores pode reduzir o fluxo das águas das inundações das terras agrícolas em até 30%.


Os prados e pântanos de castores também ajudam a resfriar o solo ao redor e abaixo deles. O solo úmido nessas zonas contém muita matéria orgânica de plantas enterradas e em decomposição, que retém a umidade por mais tempo do que o solo formado apenas por rochas e minerais.


Em minha pesquisa em áreas úmidas, descobri que, após uma tempestade, a água que entra no solo passa pela areia mineral pura em horas ou dias, mas pode permanecer em solos com 80% a 90% de matéria orgânica por até um mês.


O solo fresco e úmido também serve como amortecedor contra incêndios florestais.


Estudos recentes no oeste dos EUA descobriram que a vegetação em corredores de rios represados ​​por castores é mais resistente ao fogo do que em áreas sem castores porque é bem regada e exuberante, por isso não queima tão facilmente.


Como resultado, as áreas próximas a barragens de castores fornecem refúgio temporário para a vida selvagem quando as áreas vizinhas queimam.


Abrindo espaço para castores


Os serviços ecológicos que os castores fornecem são mais valiosos em zonas onde ninguém se importa se a paisagem mudar.


Mas no leste dos Estados Unidos, densamente desenvolvido, onde trabalho, é difícil encontrar áreas abertas onde lagos de castores possam se espalhar sem inundar valas ou estradas.


Os castores também derrubam árvores caras e se alimentam de algumas plantações, como milho e soja.


Os castores são frequentemente culpados por inundações em áreas desenvolvidas, embora o verdadeiro problema muitas vezes seja o projeto das estradas, não as barragens dos castores. Nesses casos, remover os castores não resolve o problema.


Grades de bueiros, cercas e outros dispositivos de exclusão podem manter os castores a uma distância segura da infraestrutura e manter as alturas dos lagos em um nível que não inunde as áreas adjacentes.


As travessias de estradas sobre córregos que são projetadas para permitir a passagem de peixes e outros animais aquáticos em vez de bloqueá-los são amigáveis ​​​​aos castores e serão resistentes às mudanças climáticas e eventos extremos de precipitação.


Se essas estruturas forem grandes o suficiente para permitir a passagem de detritos, os castores construirão barragens a montante, o que pode ajudar a capturar as águas das enchentes.


Um número crescente de pesquisas mostra que separar bolsões de terra para castores é bom para os ecossistemas das zonas úmidas, a biodiversidade e os rios.


Acredito que podemos aprender com as habilidades de gerenciamento de água dos castores, coexistir com eles em nossas paisagens e incorporar sua engenharia natural em resposta aos padrões climáticos e de precipitação perturbados pelas mudanças climáticas. ✔︎


Este artigo, escrito por Christine Hatch, professora de Geociências da Universidade de Massachusetts (#Umass) em Amherst, foi publicado originalmente no site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original com todos os links em inglês.


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