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Como podemos descobrir se há vida em Vênus

Texto de Paul Byrne, professor de Ciências Planetárias da Universidade Estadual da Carolina do Norte.


A lava do vulcão Sapa Mons se estende por quilômetros sobre a superfície de Vênus | Foto: NASA/JPL

Em 14 de setembro de 2020, um novo planeta foi adicionado à lista de mundos potencialmente habitáveis ​​no sistema solar: Vênus.


Fosfina, um gás tóxico composto de um fósforo e três átomos de hidrogênio (PH3), comumente produzido por formas de vida orgânica, mas difícil de aparecer em planetas rochosos, foi descoberta na camada intermediária da atmosfera de Vênus.


Isso levanta a possibilidade tentadora de que algo esteja vivo em nosso planeta vizinho. Com essa descoberta, Vênus se junta às fileiras exaltadas de Marte e as luas geladas Enceladus e Europa entre os corpos planetários onde a vida pode ter existido, ou talvez ainda exista hoje.


Sou um cientista planetário e algo como um evangelista de Vênus. Essa descoberta é uma das mais excitantes feitas sobre Vênus em muito tempo - e abre um novo conjunto de possibilidades para futuras explorações em busca de vida no sistema solar.


Mistérios atmosféricos


Em primeiro lugar, é fundamental apontar que essa detecção não significa que os astrônomos encontraram vida alienígena nas nuvens de Vênus. Longe disso, na verdade.


Embora a equipe de descoberta tenha identificado a fosfina em Vênus com dois telescópios diferentes, ajudando a confirmar a detecção inicial, o gás fosfina pode resultar de vários processos não relacionados à vida, como relâmpagos, impactos de meteoros ou até atividade vulcânica.


No entanto, a quantidade de fosfina detectada nas nuvens venusianas parece ser muito maior do que esses processos são capazes de gerar, permitindo à equipe descartar inúmeras possibilidades inorgânicas.


Mas nosso conhecimento da química da atmosfera de Vênus é dolorosamente insuficiente: apenas um punhado de missões mergulhou na sua atmosfera inóspita dominada por dióxido de carbono para coletar amostras da camada global de nuvens de ácido sulfúrico.


Então, nós, cientistas planetários, estamos diante de duas possibilidades: ou há algum tipo de vida nas nuvens de Vênus, gerando fosfina, ou há uma química inexplicável e inesperada acontecendo ali. Como descobrimos qual é?


Antes de qualquer coisa, precisamos de mais informações sobre a abundância de PH3 na atmosfera de Vênus. Podemos aprender algo sobre isso na Terra.


Assim como a equipe de descoberta fez, os telescópios existentes capazes de detectar fosfina ao redor de Vênus podem ser usados ​​para observações de acompanhamento, para confirmar definitivamente a descoberta inicial e investigar se a quantidade de PH3 na atmosfera muda com o tempo.


Paralelamente, existe agora uma grande oportunidade de realizar trabalhos de laboratório para entender melhor os tipos de reações químicas que podem ser possíveis em Vênus - para as quais temos informações muito limitadas no momento.


Mais uma vez até a violação


Mas as medições feita na Terra e da Terra só podem nos levar até certo ponto. Para realmente chegar ao cerne deste mistério, precisamos voltar a Vênus.


Naves espaciais equipadas com espectrômetros que podem detectar fosfina em órbita poderiam ser enviadas para Vênus com o propósito expresso de caracterizar onde e quanto desse gás está lá.


Como as espaçonaves podem sobreviver por muitos anos na órbita de Vênus, poderíamos obter observações contínuas com uma sonda dedicada por um período muito mais longo do que com os telescópios na Terra.


Mas mesmo os dados orbitais não podem nos contar toda a história. Para entender totalmente o que está acontecendo em Vênus, temos que realmente penetrar na sua atmosfera. E é aí que entram as plataformas aéreas.


Capazes de operar acima de grande parte da camada de nuvem ácida - onde a temperatura e a pressão são quase como as da Terra - potencialmente por meses a fio, balões ou asas voadoras poderiam fazer medições detalhadas da composição atmosférica lá.


Essas naves poderiam até carregar os tipos de instrumentos que estão sendo desenvolvidos para procurar vida na lua Europa . A essa altura, a humanidade poderia finalmente ser capaz de dizer definitivamente se compartilhamos nosso sistema solar com vida venusiana.


Um novo amanhecer para a exploração de Vênus?


Trinta e um anos se passaram desde que os Estados Unidos enviaram pela última vez uma missão dedicada a Vênus. Isso pode mudar em breve, já que a NASA cogita em fazer duas de quatro missões do final da década de 2020 visando Vênus.


Uma, chamada VERITAS, carregaria um poderoso radar para perscrutar através das nuvens espessas e retornar imagens de alta resolução sem precedentes da superfície.


A outra, DAVINCI +, mergulharia na atmosfera, tirando amostras do ar ao descer, sendo talvez até mesmo capaz de cheirar qualquer fosfina presente. A NASA planeja escolher pelo menos uma missão em abril de 2021.


Já defendi antes o retorno a Vênus e continuarei a fazê-lo. Mesmo sem essa última descoberta científica, Vênus é um alvo de exploração atraente, com evidências tentadoras de que o planeta já teve oceanos e talvez até tenha sofrido um destino infernal nas mãos de suas próprias erupções vulcânicas.


Mas com a detecção de um potencial biomarcador na atmosfera de Vênus, agora temos outra razão importante para retornar ao mundo que os antigos astrônomos gregos chamavam de Fósforo - um nome que se mostrou maravilhosamente presciente para Vênus.


☛ Este artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


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