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DNA dá pistas dos primeiros humanos da Ásia

Texto de Melinda Yang, professora de Biologia da Universidade de Richmond.


Qiaomei Fu, chefe do laboratório do IVPP em Pequim, preparando amostras para extração de DNA antigo | Foto: cc IVPP

Os primeiros seres humanos emergiram originalmente na África antes de se espalharem pela Eurásia cerca de 60.000 anos. Depois disso, a história da humanidade segue por muitos caminhos diferentes, alguns mais bem estudados do que outros.


As regiões orientais da Eurásia abrigam aproximadamente 2,3 bilhões de pessoas hoje - cerca de 30% da população mundial. Os arqueólogos sabem por fósseis e artefatos que os humanos modernos ocuparam o Sudeste Asiático há 60.000 anos e o Leste Asiático há 40.000 anos.


Mas ainda há muito para desvendar. Quem foram as pessoas que vieram primeiro para essas regiões e depois desenvolveram a agricultura? De onde vieram as diferentes populações? Quais grupos acabaram predominando e quais desapareceram?


DNA antigo está ajudando a responder algumas dessas perguntas. Ao sequenciar os genomas de pessoas que viveram há muitos milênios, cientistas como eu estão começando a preencher o quadro de como a Ásia foi povoada.


Analisando genomas antigos


Em 2016, entrei para o Laboratório de Paleontologia Molecular da geneticista Qiaomei Fu no Instituto de Paleontologia e Paleoantropologia de Vertebrados da Academia Chinesa de Ciências (IVPP) em Pequim.


Nosso desafio: resolver a história dos humanos no Leste Asiático, com a ajuda de colaboradores que já morreram há muito tempo - humanos antigos que viveram até dezenas de milhares de anos atrás na região.


Membros do laboratório extraíram e sequenciaram DNA antigo usando restos humanos de sítios arqueológicos. Então, Qiaomei Fu e eu usamos ferramentas genômicas computacionais para avaliar como seu DNA se relacionava com o de humanos antigos e atuais previamente sequenciados.


Uma de nossas sequências veio de um DNA antigo extraído dos ossos da perna do Homem de Tianyuan, um indivíduo de 40.000 anos descoberto perto de um famoso sítio paleoantropológico no oeste de Pequim.


Um dos primeiros humanos modernos encontrados no Leste Asiático, sua sequência genética o caracteriza como um dos primeiros ancestrais dos asiáticos e nativos americanos de hoje.


O fato de ele ter vivido onde fica a atual capital da China indica que os ancestrais dos asiáticos de hoje começaram a criar raízes no Leste Asiático há 40.000 anos.


Mais ao sul, dois caçadores-coletores do sudeste asiático de 8.000 a 4.000 anos de idade do Laos e da Malásia associados à cultura hoabinhiana têm DNA que, como o homem de Tianyuan, mostra que eles são ancestrais dos asiáticos e nativos americanos.


Esses dois vieram de uma linhagem completamente diferente da do Homem de Tianyuan, o que sugere que muitas populações geneticamente distintas ocuparam a Ásia no passado.


Mas nenhum ser humano hoje compartilha a mesma composição genética dos hoabinhianos ou o Homem de Tianyuan, tanto no Leste quanto no Sudeste Asiático.


Por que ancestrais que persistiram por tanto tempo desapareceram do pool genético de pessoas vivas agora? Fazendeiros antigos carregam a chave para essa resposta.


DNA carrega marcas de migrações antigas


Com base em restos de plantas encontrados em sítios arqueológicos, os cientistas sabem que as pessoas domesticaram o painço na região do Rio Amarelo, no norte da China, há cerca de 10.000 anos.


Na mesma época, as pessoas na região do Rio Yangtze, no sul da China, domesticaram o arroz .


Ao contrário da Europa, a domesticação das plantas começou localmente e não foi introduzida de outro lugar. O processo levou milhares de anos e as sociedades no Leste Asiático tornaram-se cada vez mais complexas, com o surgimento das primeiras dinastias há cerca de 4.000 anos.


É também quando o cultivo de arroz parece ter se espalhado de suas origens para áreas mais ao sul, incluindo terras que hoje são os países do Sudeste Asiático.


O DNA ajuda a contar a história. Quando os produtores de arroz do sul da China se expandiram para o sul, eles introduziram não apenas sua tecnologia agrícola, mas também sua genética para as populações locais de caçadores-coletores do Sudeste Asiático.


O influxo avassalador de seu DNA acabou inundando o pool genético local. Hoje, poucos vestígios de ancestralidade de caçadores-coletores permanecem nos genes das pessoas que vivem no Sudeste da Ásia.


Mais ao norte, uma história semelhante aconteceu. Os antigos caçadores-coletores siberianos mostram pouca relação com os asiáticos do leste hoje, mas os agricultores siberianos posteriores estão intimamente relacionados aos asiáticos do leste de hoje.


Agricultores do norte da China mudaram-se para o norte, para a Sibéria, levando seu DNA com eles, provocando uma queda acentuada na prevalência da ancestralidade anterior de caçadores-coletores locais.


As populações anteriores eram mais diversificadas do que hoje


Geneticamente falando, os asiáticos do leste de hoje não são muito diferentes uns dos outros. É necessário muito DNA para começar a distinguir geneticamente entre pessoas com diferentes histórias culturais.


O que surpreendeu a Qiaomei Fu e a mim foi como o DNA de várias populações antigas era diferente na China. Nós e outros pesquisadores encontramos DNA compartilhado em toda a região do Rio Amarelo, um lugar importante para o desenvolvimento da civilização chinesa.


Este DNA compartilhado representa uma ancestralidade do norte do Leste Asiático, diferente de uma ancestralidade do Sudeste Asiático que encontramos na costa sul da China.


Quando analisamos o DNA de pessoas que viviam no litoral sul da China de 9.000 a 8.500 anos atrás, percebemos que já naquela época grande parte da China compartilhava uma herança comum.


Como sua arqueologia e morfologia eram diferentes das dos fazendeiros do Rio Amarelo, pensamos que esses povos costeiros poderiam vir de uma linhagem não intimamente relacionada aos primeiros asiáticos agrícolas. Talvez a ancestralidade desse grupo fosse semelhante à do Homem de Tianyuan ou dos hoabinhianos.


Mas, em vez disso, todas as pessoas que analisamos eram intimamente relacionadas aos asiáticos atuais. Isso significa que por volta de 9.000 anos atrás o DNA comum a todos os atuais asiáticos do leste estava espalhado por toda a China.


As populações do norte e do sul da China hoje compartilham mais em comum com as antigas populações do Rio Amarelo do que com os antigos chineses do sul da costa. Assim, os primeiros agricultores do Rio Amarelo migraram tanto para o norte quanto para o sul, contribuindo para o pool genético dos humanos no Leste e Sudeste da Ásia.


A ancestralidade costeira do sul da China não desapareceu, no entanto. Persistiu em pequenas quantidades e aumentou na região do Rio Amarelo, no norte da China, com o tempo.


A influência dos antigos asiáticos do sul é pequena no continente, mas teve um grande impacto em outros lugares.


Nas ilhas que vão do Estreito de Taiwan à Polinésia vivem os austronésios, conhecidos por seus marinheiros. Eles possuem a maior herança ancestral do sul do Leste da Ásia, destacando suas raízes ancestrais do litoral sul da China.


Outros padrões genéticos emergentes mostram conexões entre tibetanos e indivíduos antigos da Mongólia e do norte da China, levantando questões sobre o povoamento do planalto tibetano.


O DNA antigo revela mudanças rápidas na ancestralidade nos últimos 10.000 anos em toda a Ásia, provavelmente devido à migração e ao intercâmbio cultural. Até que um DNA humano mais antigo seja recuperado, os cientistas podem apenas especular sobre quem exatamente, geneticamente falando, viveu no Leste Asiático antes disso.


DNA bem preservado de ossos antigos contém indicações de como os humanos se espalharam pelo Leste Asiático | Imagem: cc Wei Gao/IVPP

☛ Esse artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


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