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Estamos de fato caminhando para extinção em massa?

Defaunação descreve bem o que ocorre hoje, e precisa ser detida.


Tartaruga-de-pente
Tartaruga-de-pente, uma das espécies mais ameaçadas pelo aquecimento global | Foto: Zafer Kizilkaya/Fauna & Flora International

Atualmente é comum se referir à atual crise da biodiversidade como a sexta extinção em massa. Mas isso é verdade? Estamos no meio de um evento da mesma escala das cinco extinções em massa antigas que a Terra experimentou?


Os humanos estão realmente levando animais e plantas à extinção. O desmatamento, a modificação do habitat e, acima de tudo, as mudanças climáticas estão colocando a biodiversidade sob pressão.


Muitas espécies morreram desde o advento dos humanos e muitas mais estão ameaçadas.


Mas para responder a essa pergunta completamente, temos que olhar para as taxas nas quais as espécies estavam se extinguindo antes do aparecimento dos humanos e compará-las com as taxas de hoje.


A vida na Terra diversificou-se de uma única célula há mais de 3,7 bilhões de anos para a estimativa de 8,7 milhões de espécies vivas hoje.


Mas, como descrevo em meu livro Extinções: vivendo e morrendo na margem de erro , essa jornada tem sido um passeio de montanha-russa.


Houve momentos em que a biodiversidade explodiu com muitas novas espécies evoluindo de forma relativamente rápida. Por outro lado, houve intervalos de tempo extremamente curtos em que a biodiversidade caiu em uma extinção em massa.


A escala da perda de biodiversidade em uma extinção em massa é extraordinária. Nas cinco extinções em massa na Terra, as estimativas de perda de espécies variam de cerca de 70% no final do Cretáceo até 95% no final do Permiano, a maior das extinções em massa.


Cada um desses eventos resultou em uma onda de extinções que atingiu todos os ecossistemas do planeta.


Os recifes foram exterminados, os dinossauros desapareceram, as espécies de insetos foram dizimadas e as plantas passaram por grandes convulsões. Demorou até um milhão de anos para os ecossistemas se recuperarem de uma extinção em massa.


Taxas de extinção antigas e modernas


Estimar as taxas de extinção pré-humana a partir de um registro fóssil um tanto irregular é complicado. No entanto, os pesquisadores conseguiram fazê-lo, embora usando apenas fósseis de vertebrados.


Sua estimativa sugere que antes da chegada dos humanos, as espécies de vertebrados estavam se extinguindo a uma taxa de cerca de duas por milhão de espécies a cada ano.


Em 2015, outra equipe de pesquisa pegou esta estimativa e comparou com as taxas de extinção de vertebrados atuais. Descobriu-se que os vertebrados estão se extinguindo 53 vezes mais rápido hoje do que antes da chegada dos humanos.


Se o aumento nas taxas de extinção registradas em vertebrados está em uma escala semelhante em toda a biota do planeta, os humanos provocaram um aumento significativo na taxa de extinção de espécies.


Mas isso é suficiente para considerar nossa atual crise biótica uma extinção em massa?


Para responder a essa pergunta, precisamos consultar a Lista Vermelha da #IUCN, a União Internacional para a Conservação da Natureza.


Essa lista é uma tentativa de avaliar a ameaça de extinção de todas as espécies conhecidas, atribuindo cada uma a uma categoria de ameaça decrescente: extinta ou extinta na natureza, grave ameaça de extinção, ameaçada e assim por diante.


Já estamos lá?


Uma olhada na Lista Vermelha confirma que, assim como as antigas extinções em massa, a perda atual de espécies afeta toda a biosfera. No entanto, a situação muda quando comparamos o nível atual de extinção com os das cinco grandes extinções em massa.


Como observado acima, a perda de espécies durante as antigas extinções em massa é enorme. Os dados da Lista Vermelha sugerem que não chegamos perto disso.


Por exemplo, a Lista Vermelha coloca apenas 1,46% das espécies de mamíferos nas categorias de animais extintos ou extintos na natureza.


A Lista Vermelha considera que menos de 1% das espécies de anfíbios estão extintas ou extintas na natureza. Para insetos, o percentual é 0,65%, para animais bivalves, 4%, para corais 0%.


Este nível de perda de espécies não está nem perto das perdas indicadas no registro fóssil.


Embora a taxa de extinção de espécies tenha aumentado e todo o ecossistema seja afetado, temos, pelo menos no momento, apenas níveis baixos de extinção.


Infelizmente, os níveis de extinção de espécies mostram apenas parte do problema. Para ver toda a extensão da crise, precisamos somar as espécies que a Lista Vermelha considera em risco de extinção com as espécies já extintas.


Quando o fazemos, a imagem muda. Somados, o percentual de mamíferos extintos ou ameaçados de extinção sobe de 1,46% para 23,48%, o número de anfíbios sobe para 33,56%, os insetos para 19,23% e os corais para 26,85%.


Esses números demonstram a verdadeira escala da ameaça que a biosfera do planeta enfrenta.


Não gosto de me referir à crise de hoje como uma extinção em massa porque isso nos leva a focar inteiramente nos níveis de extinção, e eles são baixos.


Outros cunharam um novo termo para refletir o fato de que, embora muitas espécies estejam extintas, há muitas mais ameaçadas de extinção: defaunação.


A defaunação descreve melhor a crise que se desenrola na biosfera do planeta. Para evitar uma queda em uma extinção em massa total, não devemos permitir que a defaunação continue.


Sabemos como fazer isso: reduzir as emissões, proteger os ecossistemas vulneráveis ​​e regenerar os degradados. ✔︎


Este artigo foi escrito por Michael Hannah, professor da Universidade Vitória de Wellington - Te Herenga Waka (#WellingtonUni). Foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


Veja mais: Como aconteceu a maior extinção em massa da Terra?