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Asteroide fulminou uma cidade 3.600 anos atrás

Esse evento cósmico, no Oriente Médio, pode ter inspirado a história bíblica de Sodoma.


Cidade destruída no Oriente Médio
Reconstrução artística da cidade destruída onde hoje é a Jordânia | Ilustração : cc Allen West e Jennifer Rice

Enquanto os habitantes de uma antiga cidade do Oriente Médio agora chamada Tall el-Hammam realizavam suas atividades diárias há cerca de 3.600 anos atrás, eles não tinham ideia de que uma rocha espacial gelada imperceptível estava se movendo rapidamente em direção a eles a cerca de 61.000 km/h.


Voando pela atmosfera, a rocha explodiu em uma enorme bola de fogo a cerca de 4 quilômetros acima do solo. A explosão foi cerca de 1.000 vezes mais poderosa do que a bomba atômica de Hiroshima.


Em choque, os moradores da cidade que olharam para a explosão ficaram cegos instantaneamente. As temperaturas do ar subiram rapidamente acima de 2.000 graus Celsius.


Roupas e madeira imediatamente explodiram em chamas. Espadas, lanças, tijolos de barro e cerâmica começaram a derreter. Quase imediatamente, a cidade inteira estava em chamas.


Alguns segundos depois, uma enorme onda de choque atingiu a cidade. Movendo-se a cerca de 1.200 km/h, foi mais poderosa do que o pior tornado já registrado.


Ventos mortais varreram a cidade, demolindo todas as construções. Eles arrancaram os 12 metros superiores do palácio de 4 andares e jogaram os destroços no vale próximo.


Nenhuma das 8.000 pessoas ou qualquer animal dentro da cidade sobreviveu - seus corpos foram despedaçados e seus ossos explodiram em pequenos fragmentos.


Cerca de um minuto depois, a 22 km a oeste de Tall el-Hammam, os ventos da explosão atingiram a cidade bíblica de Jericó. As muralhas de Jericó desabaram e a cidade foi destruída pelo fogo.


Tudo soa como o clímax de um filme de catástrofes de Hollywood. Como sabemos que tudo isso realmente aconteceu perto do Mar Morto, na Jordânia, milênios atrás?


Obter respostas sobre esses acontecimentos exigiu quase 15 anos de escavações meticulosas por centenas de pessoas.


Também envolveu análises detalhadas de material escavado por mais de duas dúzias de cientistas em 10 estados dos Estados Unidos, bem como no Canadá e na República Tcheca.


Pesquisadores na cidade destruída
Pesquisadores perto das ruínas dos antigos muros da cidade destruída | Foto: cc Phil Silvia

Quando nosso grupo finalmente publicou as evidências recentemente na revista Scientific Reports, os 21 co-autores incluíam arqueólogos, geólogos, geoquímicos, geomorfologistas, mineralogistas, paleobotânicos, sedimentologistas, especialistas em impacto cósmico e médicos.


Tempestade de fogo em toda a cidade


Anos atrás, quando os arqueólogos examinaram as escavações da cidade em ruínas, eles puderam ver uma camada escura e embaralhada de carvão, cinzas, tijolos derretidos e cerâmica derretida, com cerca de 1,5 m de espessura.


Era óbvio que uma tempestade de fogo intensa havia destruído essa cidade há muito tempo. Essa faixa escura passou a ser chamada de camada de destruição.


Ninguém tinha certeza do que havia acontecido, mas se sabia que essa camada não poderia ter sido causada por um vulcão, terremoto ou guerra. Nenhum deles é capaz de derreter metal, tijolos de barro e cerâmica.


Para descobrir o que poderia ter acontecido, nosso grupo usou a Calculadora de Impacto Online para modelar cenários que se encaixavam nas evidências.


Construída por especialistas em impacto, essa calculadora permite aos pesquisadores estimar os muitos detalhes de um evento de impacto cósmico, com base em eventos de impacto conhecidos e detonações nucleares.


Parece que o culpado em Tall el-Hammam foi um pequeno asteróide semelhante ao que derrubou 80 milhões de árvores em Tunguska, Rússia, em 1908.


Teria sido uma versão muito menor da rocha gigante com quilômetros de largura que levou os dinossauros à extinção há 65 milhões.


Tínhamos um provável culpado. Agora precisávamos de uma prova do que aconteceu naquele dia em Tall el-Hammam.


Encontrando 'diamantes' na sujeira


Nossa pesquisa revelou uma ampla gama de evidências.


No local da explosão, existem grãos de areia finamente fraturados chamados quartzo chocado, que só se formam a 725.000 libras por polegada quadrada de pressão (5 gigapascais) - imagine seis tanques militares Abrams de 68 toneladas empilhados em seu polegar.


A camada de destruição também contém minúsculos diamonoides que, como o nome indica, são duros como diamantes. Cada um é menor do que um vírus da gripe. Parece que a madeira e as plantas da área foram instantaneamente transformadas nesse material semelhante a um diamante pelas altas pressões e temperaturas da bola de fogo.


Experimentos com fornos de laboratório mostraram que a cerâmica borbulhada e tijolos de barro em Tall el-Hammam se liquefizeram em temperaturas acima de 1.500º C. Isso é quente o suficiente para derreter um automóvel em minutos.


Esférulas
Esférulas formads por areia derretida, gesso e metal fundido | Imagem: cc Malcom LeCompte

A camada de destruição contém igualmente pequenas bolas de material derretido, menores do que partículas de poeira no ar. Chamadas de esférulas, elas são feitas de ferro vaporizado e areia que derreteu a cerca de 1.590º C.


Além disso, as superfícies da cerâmica e do vidro derretido são salpicadas de minúsculos grãos metálicos derretidos, incluindo irídio com um ponto de fusão de 2.466º C, platina que derrete a 1.768º C e silicato de zircônio a 1.540º C.


Juntas, todas essas evidências mostram que as temperaturas na cidade aumentaram mais do que as dos vulcões, guerras e incêndios urbanos normais. O único processo natural que resta é um impacto cósmico.


A mesma evidência é encontrada em locais de impacto conhecidos, como Tunguska e a cratera Chicxulub, criada pelo asteróide que desencadeou a extinção do dinossauro.


Um quebra-cabeça remanescente é por que a cidade e mais de 100 outros assentamentos da área foram abandonados por vários séculos após essa devastação. Pode ser que os altos níveis de sal depositados durante o evento de impacto tenham impossibilitado o cultivo.


Não temos certeza ainda, mas achamos que a explosão pode ter vaporizado ou espalhado níveis tóxicos de água salgada do Mar Morto em todo o vale. Sem plantações, ninguém poderia viver no vale por até 600 anos, até que as chuvas mínimas nesse clima desértico lavassem o sal dos campos.


Houve uma testemunha ocular sobrevivente da explosão?


É possível que uma descrição oral da destruição da cidade tenha sido transmitida por gerações até que fosse registrada como a história da Sodoma bíblica.


A Bíblia descreve a devastação de um centro urbano perto do Mar Morto - pedras e fogo caíram do céu, mais de uma cidade foi destruída, fumaça densa subiu dos incêndios e os habitantes da cidade foram mortos.


Poderia ser este o relato de uma testemunha ocular antiga? Nesse caso, a destruição de Tall el-Hammam pode ser a segunda destruição mais antiga de um assentamento humano por um evento de impacto cósmico, depois da aldeia de Abu Hureyra, na Síria, cerca de 12.800 anos atrás. É importante ressaltar que pode ser o primeiro registro escrito de um evento catastrófico.


O mais assustador é que quase certamente não será a última vez que uma cidade humana terá esse destino.


Explosões aéreas do tamanho de Tunguska, como a que ocorreu em Tall el-Hammam, podem devastar cidades e regiões inteiras e representam um grave perigo na nossa época.


Em setembro de 2021, havia mais de 26.000 asteróides próximos à Terra conhecidos e uma centena de cometas periódicos próximos à Terra. Um inevitavelmente colidirá com a Terra. Outros milhões permanecem sem serem detectados, e alguns podem estar vindo em direção à Terra agora.


A menos que os telescópios orbitais ou baseados no solo detectem esses objetos sorrateiros, o mundo pode não ter nenhum aviso, assim como o povo de Tall el-Hammam.


☛ Este artigo foi escrito pelo arqueólogo Christopher R. Moore, da Universidade da Carolina do Sul (#UofSC). Foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


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