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Homo sapiens já vivia na Europa 54 mil anos atrás

Há evidências em caverna francesa onde também moraram os neandertais.


Escavações na entrada de Grotte Mandrin
Escavações na entrada de Grotte Mandrin | Foto: Ludovic Slimak

Empoleirado a cerca de 100 metros nas encostas dos Pré-Alpes, no sul da França, um humilde abrigo numa rocha tem vista para o vale do rio Rhône. É um ponto estratégico na paisagem, pois aqui o Rhône flui por um estreito entre duas cadeias de montanhas.


Por milênios, os habitantes do abrigo na rocha teriam vistas imponentes de manadas de animais migrando entre a região do Mediterrâneo e as planícies do norte da Europa - hoje substituídas por trens TGV e até 180.000 veículos por dia em uma das rodovias mais movimentadas do continente .


O local, reconhecido na década de 1960 e nomeado Grotte Mandrin em homenagem ao herói folclórico francês Louis Mandrin, é um local valorizado há mais de 100.000 anos.


Os artefatos de pedra e ossos de animais deixados por antigos caçadores-coletores do período Paleolítico foram rapidamente cobertos pela poeira glacial que soprava do norte nos famosos ventos mistrais, mantendo os resquícios bem preservados.


Grotte Mandrin
Grotte Mandrin fica meio camuflado como uma rocha quando se vê à distância | Foto: Ludovic Slimak

Desde 1990, nossa equipe de pesquisa investiga cuidadosamente os 3 metros mais altos de sedimentos no chão da caverna.


Com base em artefatos e fósseis de dentes, acreditamos que Mandrin reescreve a história consensual sobre quando os humanos modernos chegaram à Europa.


Pesquisadores de origens humanas geralmente concordam que, entre 300.000 e 40.000 anos atrás, os neandertais e seus ancestrais ocuparam a Europa.


De tempos em tempos, durante esse período, eles tiveram contato com humanos modernos no Levante [Mediterrâneo] e em partes da Ásia.


Então, cerca de 48.000 a 45.000 anos atrás, os humanos modernos – essencialmente nós – se expandiram pelo resto do mundo, e os neandertais e todos os outros humanos arcaicos desapareceram.


Na revista Science Advances, descrevemos nossa descoberta de evidências de que os humanos modernos viveram 54.000 anos atrás em Mandrin.


Isso é cerca de 10 mil anos antes do que se pensava que nossa espécie estava na Europa e a mais de 1.700 quilômetros do local mais próximo conhecido como o mais antigo, na Bulgária.


E fascinantemente, os neandertais parecem ter usado a caverna antes e depois da ocupação humana moderna.


Pistas de pequenas pontas de pedra e um dente


A primeira descoberta curiosa a surgir durante a década inicial das escavações de Grotte Mandrin foram 1.500 minúsculas pontas triangulares de pedra identificadas no que chamamos de Camada E.


Com menos de 1 cm de comprimento, estas pontas se assemelham a pontas de flechas. Elas não têm precursores ou sucessores tecnológicos nas 11 camadas arqueológicas circundantes de artefatos neandertais na caverna.


Pontos de pedra
Pontas de pedras: sem semelhança com a tecnologia dos neandertais | Foto: cc Laure Metz e Ludovid Slimak

Quem fez essas pontas triangulares ?


Um punhado de outros locais no meio do Vale do Rhône também contêm essas pequenas pontas. Mas esses locais foram escavados há muito tempo com picaretas, tornando difícil dizer se as pontas apareceram abruptamente ou gradualmente ao longo do tempo, talvez com os neandertais tendo desenvolvido os métodos para fazê-las.


Em 2004, um de nós, Ludovic Slimak, nomeou essa tradição distinta de “Neroniana” em homenagem ao local próximo onde essas pequenas pontas foram escavadas pela primeira vez.


Sem mais sites locais para comparação, dois de nós, Laure Metz e Slimak, olhamos para uma região onde os humanos modernos definitivamente viviam há 54.000 anos: o Mediterrâneo Oriental. Em particular, o sítio de Ksar Akil, perto de Beirute, preserva o que pode ser o registro paleolítico mais longo e rico de toda a Eurásia.


Nossas análises dos artefatos de pedra de Ksar Akil mostram uma camada de sedimentos similarmente envelhecida com pequenas pontas do mesmo tamanho e feitas nas mesmas tradições técnicas que as de Mandrin.


Essa semelhança sugere fortemente que os artefatos neronianos não foram feitos por neandertais, mas sim por um grupo de exploradores humanos modernos que chegaram na região muito antes do que esperávamos.


A peça final do quebra-cabeça veio em 2018, quando um de nós, Clément Zanolli, analisou os nove dentes de hominídeos que encontramos nas diferentes camadas durante a escavação.


Por meio de análises meticulosas usando tomografias computadorizadas e comparações com centenas de outros fósseis, pudemos determinar que o dente Mandrin E, um único dente de leite de uma criança entre 2 e 6 anos de idade, veio de um humano moderno e não pode ser de um neandertal.


Com base nas tecnologias das pontas de pedra e seus contextos em outros locais, juntamente com essa evidência fóssil, concluímos que os criadores das pontas neronianas em Grotte Mandrin eram humanos modernos.


Lendo camadas de fuligem de fogueira como anéis de árvore


Mas as descobertas de Mandrin não param por aí. Ao longo das camadas do local há fragmentos das paredes e do teto do abrigo que caíram e foram soterrados com os fósseis e artefatos.


Quando os neandertais e os humanos modernos faziam fogo no local, a fumaça deixava uma camada de fuligem nessas superfícies. Então, na estação seguinte, uma fina camada de carbonato de cálcio chamada espeleotema cobriria a área. Este ciclo foi repetido várias vezes.


Descobrimos esses fragmentos de abóbadas fuliginosas em 2006, e a equipe recuperou milhares, ano após ano, em todas as camadas arqueológicas do Mandrin.


Uma década de trabalho da integrante da equipe Ségolène Vandevelde mostrou que esses padrões podem ser lidos como anéis de árvores para nos dizer com que frequência e duração os grupos visitaram o local, demonstrando que grupos humanos foram a Mandrin cerca de 500 vezes em 80.000 anos.


Vandevelde foi então capaz de determinar quanto tempo separou o último fogo neandertal do primeiro fogo humano moderno na caverna, mostrando que se passou apenas um ano no máximo entre os neandertais usando Grotte Mandrin e os humanos modernos se mudando para lá.


Depois que os humanos modernos ocuparam o Mandrin anualmente por cerca de 40 anos, uma ou duas gerações, eles desapareceram tão rápida e misteriosamente quanto apareceram.


Os neandertais então reocuparam regularmente o Mandrin nos 12.000 anos seguintes.


Várias espécies humanas compartilhando a paisagem


Como esses humanos modernos chegaram tão cedo na Europa Ocidental?


Evidências arqueológicas da Austrália mostram que os humanos modernos chegaram a esse continente há 65.000 anos.


É claro que eles precisariam de um barco para atravessar o mar aberto para chegar lá. Portanto, não é exagero supor que as pessoas no Mediterrâneo tiveram acesso a tecnologias de barco há 54.000 anos e as usaram para explorar ao longo das costas desse mar.


Sabemos pelos locais de origem das pedras usadas para fazer os artefatos em Grotte Mandrin que tanto os neandertais quanto os humanos modernos vagavam amplamente, cerca de 100 km em todas as direções ao redor do local.


Como os humanos modernos aprenderam sobre todos esses recursos de pedra em uma paisagem tão grande e variada em tão pouco tempo?


Eles tiveram relações com os neandertais, com quem poderiam ter trocado informações ou que poderiam agir como seus guias? Foi este um momento em que os dois grupos se cruzaram?


Nosso trabalho contínuo no Mandrin lançará luz sobre essas e outras questões sobre nossos primeiros ancestrais na Europa. ✔︎


Este artigo, escrito por Ludovic Slimak, da Universidade de Toulouse (#UniversidadedeToulouse), Clément Zanolli, da Universidade de Bordeaux (#UniversidadedeBordeaux), Jason Lewis, da Universidade Stony Brook (#SBU), e Laure Metz, da Universidade de Connecticut (#Uconn), foi publicado originalmente no site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original com os links em inglês.


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