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Reinfecção por coronavírus: o que sabemos até agora

Texto de Sheena Cruickshank, professora de Ciências Biomédicas da Universidade de Manchester.


Máscara em Paris: as reinfecções ainda são um quebra-cabeça não resolvido | Foto: cc0 Thomas de Luze/ Unsplash

Enquanto o presidente americano Donald Trump afirma que é imune a Covid-19, surgem relatos isolados de reinfecção. Qual é a verdade sobre a imunidade à Covid-19?


Até o momento, houve seis casos publicados de reinfecção de Covid-19, com vários outros relatos não verificados ao redor do mundo. Embora esta seja uma fração comparativamente pequena de milhões de pessoas infectadas, devemos nos preocupar?


Para desvendar esse quebra-cabeça, devemos primeiro considerar o que queremos dizer com imunidade.


Como funciona a imunidade


Quando somos infectados com qualquer patógeno, nosso sistema imunológico responde rapidamente para tentar conter a ameaça e minimizar qualquer dano.


Nossa primeira linha de defesa vem das células imunológicas, conhecidas como células inatas. Essas células geralmente não são suficientes para eliminar uma ameaça - aí entra em jogo uma resposta imunológica “adaptativa” mais flexível - nossos linfócitos.


Os linfócitos vêm em duas variedades principais: linfócitos B, que produzem anticorpos, e linfócitos T, que incluem células que matam diretamente os germes invasores.


Como os anticorpos são facilmente medidos no sangue, eles costumam ser usados ​​para indicar uma boa resposta imune adaptativa.


Com o tempo, os níveis de anticorpos em nosso sangue diminuem, mas isso não significa necessariamente que a proteção seja perdida.


Retemos alguns linfócitos que sabem como lidar com a ameaça - nossas células de memória. As células de memória têm uma vida extraordinariamente longa, patrulhando nosso corpo, prontas para entrar em ação quando necessário.


As vacinas funcionam criando células de memória sem o risco de uma infecção potencialmente fatal. Em um mundo ideal, seria relativamente fácil criar imunidade, mas nem sempre é tão simples.


Embora nosso sistema imunológico tenha evoluído para lidar com uma grande variedade de patógenos, esses germes também evoluíram para se esconder do sistema imunológico.


Essa corrida armamentista significa que alguns agentes patogênicos como a malária ou o HIV são muito difíceis de lidar.


Doenças zoonóticas


As infecções que transbordaram de animais - doenças zoonóticas - também são um desafio para o nosso sistema imunológico, porque podem ser completamente novas. O vírus que causa a Covid-19 é uma doença zoonótica, originada em morcegos.


Covid-19 é causada por um betacoronavírus. Vários betacoronavírus já são comuns na população humana - mais conhecidos como causa do resfriado comum. A imunidade a esses vírus causadores de resfriados não é tão robusta, mas a imunidade às doenças mais graves causadas por betacoronavírus, MERS e SARS , é mais durável.


Os dados até agora sobre Covid-19 mostram que os anticorpos podem ser detectados três meses após a infecção, embora, como com SARS e MERS, os anticorpos diminuam gradualmente com o tempo.


Claro, os níveis de anticorpos não são a única indicação de imunidade e não nos falam sobre os linfócitos T ou nossas células de memória.


O vírus que causa Covid-19 é estruturalmente semelhante ao da SARS, então talvez possamos ser mais otimistas sobre uma resposta protetora mais durável - o tempo dirá. Então, quão preocupados devemos ficar com os relatos de reinfecção por Covid-19?


O punhado de relatos de casos de reinfecção com Covid-19 não significa necessariamente que a imunidade não esteja ocorrendo.


Limitações dos testes


Problemas com testes podem ser responsáveis ​​por alguns casos de reinfecção, porque o “vírus” pode ser detectado após a infecção e a recuperação. Os testes procuram RNA viral (o material genético do vírus), e o RNA viral que não pode causar infecção pode ser eliminado do corpo mesmo depois que a pessoa se recuperou.


Por outro lado, resultados falso-negativos acontecem quando a amostra usada no teste contém material viral insuficiente para ser detectado - por exemplo, porque o vírus está em um nível muito baixo no corpo.


Esses resultados aparentemente negativos podem ser responsáveis ​​por casos em que o intervalo entre a primeira e a segunda infecção é curto. É extremamente importante, portanto, usar medidas adicionais, como sequenciamento viral e indicadores imunológicos, para esclarecer isso.


A reinfecção, mesmo na imunidade, pode acontecer, mas geralmente seria leve ou assintomática, porque a resposta imunológica protegeria contra os piores efeitos.


Consistente com isso é que a maioria dos casos verificados de reinfecção não registram sintomas ou registram sintomas leves.


Caso mais grave


No entanto, um dos últimos casos verificados de reinfecção - que aconteceu apenas 48 dias após a infecção inicial - na verdade teve uma resposta mais grave à reinfecção.


O que pode ser responsável pelos sintomas mais graves da segunda vez? Uma possibilidade é que o paciente não tenha montado uma resposta imune adaptativa robusta na primeira vez e que sua infecção inicial tenha sido amplamente contida pela resposta imune inata (a primeira linha de defesa).


Uma maneira de monitorar isso seria avaliar a resposta dos anticorpos, pois o tipo de anticorpo detectado pode nos dizer algo sobre o momento da infecção. Mas, infelizmente, os resultados dos anticorpos não foram analisados ​​na primeira infecção do paciente.


Outra explicação é que diferentes cepas virais causaram as infecções, com um impacto subsequente na imunidade. O sequenciamento genético mostrou diferenças nas cepas virais, mas não se sabe se isso equivale a um reconhecimento imunológico alterado.


Anticorpos são só um indicador


Muitos vírus compartilham características estruturais, permitindo respostas imunológicas a um vírus proteger contra um vírus semelhante.


Isso foi sugerido para explicar a falta de sintomas em casos de Covid-19 em crianças pequenas, que frequentemente pegam resfriados causados por betacoronavírus. No entanto, um estudo recente, ainda sem revisão por pares, verificou que a proteção contra coronavírus causadores de resfriados não protegia contra Covid-19.


Na verdade, os anticorpos que reconhecem vírus semelhantes podem ser perigosos - sendo responsáveis ​​pelo raro fenômeno da facilitação da infecção pelos anticorpos (ADE, na sigla de inglês, de Antibody-dependant enhancement).


ADE ocorre quando os anticorpos amplificam a infecção viral das células com consequências potencialmente fatais.


De qualquer forma, deve-se enfatizar que os anticorpos são apenas um indicador de imunidade e que não temos dados sobre linfócitos T ou células de memória nesses casos de reinfecção.


O que esses casos enfatizam é ​​a necessidade de abordagens padronizadas a fim de capturar as informações críticas para uma avaliação robusta da ameaça de reinfecção.


Ainda estamos aprendendo sobre a resposta imunológica a Covid-19, e cada novo dado está nos ajudando a desvendar o quebra-cabeça desse vírus desafiador.


Nosso sistema imunológico é um aliado poderoso na luta contra a infecção e somente desbloqueando-o podemos ter esperança de finalmente derrotar a Covid-19.


☛ Este artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


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