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Vênus poderia realmente abrigar vida?

Texto de Monica Brady, professora de Ciências Planetárias e Espaciais da Open University.


Vênus em imagem composta com dados da espaçonave Magellan e da sonda Pioneer I Imagem: NASA/JPL-Caltech

Vênus, planeta irmão da Terra, nunca foi considerado uma alta prioridade na busca pela vida. Acredita-se que sua temperatura de superfície de cerca de 450 ° C seja hostil até mesmo ao mais resistente dos microrganismos.


Sua atmosfera espessa, sulfurosa e ácida manteve a superfície quase completamente livre de naves espaciais visitantes. Tivemos apenas o mais breve dos vislumbres de uma paisagem árida de duas sondas russas que chegaram ao seu solo na década de 1980.


Portanto, não é de se admirar que venha como um choque um relatório publicado na Nature Astronomy de que os níveis superiores da atmosfera de Vênus contêm uma molécula que é uma assinatura potencial de vida.


A molécula em questão é PH₃ (fosfina). Trata-se de um gás tóxico altamente reativo e inflamável, extremamente fedido, encontrado (entre outros lugares) em montes de cocô de pinguim e nas entranhas de texugos e peixes.


A fosfina está presente na atmosfera da Terra apenas em traços - menos do que cerca de algumas partes por trilhão - porque é rapidamente destruída pelo processo de oxidação.


Essa molécula está presente em nossa atmosfera oxidante porque ela é continuamente produzida por micróbios. Portanto, a fosfina na atmosfera de um planeta rochoso é considerada uma forte assinatura da vida.


Para a fosfina ser estável na atmosfera de um planeta como Vênus, onde seria rapidamente oxidada, é preciso que, como na Terra, haja um novo suprimento constante.


Então, por que os autores do estudo procuraram a fosfina em um ambiente tão pouco promissor? E eles têm certeza de que a encontraram?


Lendo nas entrelinhas do relatório, parece que a equipe não esperava encontrar fosfina. Na verdade, eles pareciam estar procurando ativamente por sua ausência. Vênus deveria fornecer a “atmosfera básica” de um planeta rochoso, livre de uma bioassinatura de fosfina.


Os cientistas que investigam exoplanetas rochosos seriam então capazes de comparar a atmosfera desses corpos com a de Vênus, para identificar qualquer potencial bioassinatura de fosfina.


Trabalho de detetive


Portanto, encontrar uma concentração global da molécula cerca de 1.000 vezes maior do que a da Terra foi uma surpresa. De fato, isso fez com que os autores conduzissem uma das dissecações forenses mais detalhadas de seus próprios dados que já vi.


O primeiro conjunto de dados foi adquirido em junho de 2017, usando o telescópio James Clerk Maxwell (JCMT) no Havaí. Indicava inequivocamente a presença de fosfina.


Então um segundo conjunto de dados foi registrado, usando um instrumento diferente em um telescópio diferente. Estas observações foram feitas em março de 2019, em resolução espectral mais alta, usando o Atacama Large Millimeter Array (ALMA) no Chile.


Os dois conjuntos de dados eram quase indistinguíveis. A fosfina está presente na atmosfera de Vênus, com uma distribuição irregular nas latitudes médias, diminuindo em direção aos polos.


Mas de onde veio isso? A matéria-prima da fosfina é o fósforo , um elemento com uma química bem conhecida que sustenta muitas reações químicas possíveis. O fósforo na atmosfera de Vênus foi medido pelas sondas Vega ( da antiga União Soviética) e ocorreu como a molécula oxidada P₄O₆.


Ao tentar explicar a presença da fosfina, a astrônoma Jane Greaves, da Universidade de Cardiff, e sua equipe usaram os dados das sondas Vega e modelaram quase 100 reações químicas diferentes na atmosfera para ver se poderiam recriar a fosfina que encontraram.


Apesar de fazer isso em uma variedade de condições (pressão, temperatura, concentração de reagente), os pesquisadores descobriram que nenhuma era viável. Eles até consideraram as reações abaixo da superfície, mas Vênus teria que ter atividade vulcânica pelo menos duzentas vezes maior do que a da Terra para produzir fosfina suficiente dessa forma.


Que tal um meteorito trazendo a substância para Vênus? Eles também consideraram isso, mas descobriram que não levaria às quantidades de fosfina indicadas pelos dados. Além do mais, não há evidências de um grande impacto recente que possa ter aumentado as concentrações de fósforo atmosférico.


A equipe também considerou se as reações com raios ou o vento solar poderiam criar fosfina na atmosfera, mas descobriu que apenas quantidades insignificantes seriam produzidas dessa forma.


Onde isso nos deixa então? A fosfina está presente na atmosfera de Vênus em concentrações muito acima do nível que pode ser explicado por processos não biológicos.


Isso significa que há micróbios presentes na atmosfera de Vênus, navegando através das nuvens em gotículas de aerossol?


Os autores não afirmam ter encontrado evidências de vida, apenas para “química anômala e inexplicada”. Mas, como Sherlock Holmes disse ao Dr. Watson: “Uma vez que você elimina o impossível, tudo o que resta, não importa o quão improvável seja, deve ser a verdade”.


A presença de metano como uma bioassinatura na atmosfera de Marte ainda é acaloradamente debatida. Pode ser que os astrobiólogos em busca de vida fora da Terra agora tenham uma bioassinatura atmosférica adicional sobre a qual discutir.


A Agência Espacial Europeia está atualmente considerando uma missão a Vênus que determinaria sua história geológica e tectônica, incluindo a observação de potenciais gases vulcânicos. Isso daria uma ideia melhor das espécies que são adicionadas à atmosfera de Vênus. O novo estudo deve impulsionar a aprovação da missão.


☛ Esse artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o original em inglês.


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